Ejecución por gas nitrógeno en Alabama: ¿cómo funcionará y cuáles son los riesgos?

Alabama está preparándose para utilizar un nuevo método de ejecución: el gas nitrógeno. Kenneth Eugene Smith, quien sobrevivió al intento del estado de ejecutarlo por inyección letal en el 2022, está programado para ser ejecutado el jueves mediante hipoxia de nitrógeno. Si se lleva a cabo, sería el primer nuevo método de ejecución desde la introducción de la inyección letal en 1982. El estado mantiene que el gas nitrógeno causará inconsciencia rápidamente, pero los críticos han comparado este método de ejecución nunca antes usado con experimentación humana.

¿QUÉ ES LA HIPOXIA DE NITRÓGENO?

La ejecución por hipoxia de nitrógeno provocaría la muerte al obligar al reo a respirar nitrógeno puro, privándolo del oxígeno necesario para mantener las funciones corporales.

¿HA SIDO UTILIZADO ALGUNA VEZ?

Ningún estado ha utilizado la hipoxia de nitrógeno para llevar a cabo una sentencia de muerte. En 2018, Alabama se convirtió en el tercer estado, junto con Oklahoma y Misisipi, en autorizar el uso de gas nitrógeno para ejecutar prisioneros. Algunos estados están buscando nuevas formas de ejecutar a los reclusos porque cada vez es más difícil conseguir los medicamentos utilizados en las inyecciones letales, el método de ejecución más común en los Estados Unidos.

¿CÓMO SE SUPONE QUE FUNCIONA?

El nitrógeno, un gas incoloro e inodoro, constituye el 78% del aire inhalado por los humanos y es inofensivo cuando se respira con los niveles adecuados de oxígeno. La teoría detrás de la hipoxia de nitrógeno es que cambiar la composición del aire a 100% de nitrógeno provocará que Smith pierda la conciencia y luego muera por falta de oxígeno. Gran parte de lo que está registrado en revistas médicas sobre la muerte por exposición al nitrógeno proviene de accidentes industriales, donde las filtraciones o confusiones con nitrógeno han matado a trabajadores, y de intentos de suicidio.

¿QUÉ PLANEAN HACER LAS AUTORIDADES?

Después de que Smith sea sujetado al camastro en la cámara de ejecución, el estado dijo en un documento judicial que colocará un “respirador de suministro de aire aprobado por NIOSH de tipo C” – un tipo de máscara típicamente utilizada en entornos industriales para suministrar oxígeno vida-preservante – sobre la cara de Smith. Luego, el director leyó la orden de muerte y preguntó a Smith si tiene alguna última palabra antes de activar “el sistema de hipoxia de nitrógeno” desde otra habitación. También se redactaron en gran medida secciones del protocolo relacionadas con el almacenamiento y la prueba del sistema de gas. La oficina del fiscal general de Alabama le dijo a un juez federal que el gas nitrógeno “causará inconsciencia en segundos y causará la muerte en cuestión de minutos”.

¿CUÁLES SON LAS CRÍTICAS?

Los abogados de Smith dicen que el estado busca convertirlo en el “sujeto de prueba” para un nuevo método de ejecución. Ellos han argumentado que la máscara que el estado planea usar no es hermética y que el oxígeno que se filtra podría someterlo a una ejecución prolongada, dejándolo posiblemente en un estado vegetativo en lugar de matarlo. Un médico testificó en nombre de Smith que el entorno de bajo oxígeno podría causar náuseas, dejando a Smith a estrangulado con su propio vómito. Expertos designados por el Consejo de Derechos Humanos de las Naciones Unidas a principios de este mes advirtieron que, en su opinión, el método de ejecución violaría la prohibición de la tortura y otros tratos crueles, inhumanos o degradantes. La Asociación Médica Veterinaria Estadounidense escribió en 2020 en las directrices de la eutanasia que la hipoxia de nitrógeno puede ser un método aceptable de eutanasia bajo ciertas condiciones para los cerdos, pero no para otros mamíferos, porque crea un “entorno anóxico que es angustiante para algunas especies”.

¿ES LO MISMO QUE LA CÁMARA DE GAS?

No exactamente. Algunos estados previamente utilizaron gas letal de cianuro de hidrógeno para ejecuciones. El último prisionero ejecutado en una cámara de gas en los EE. UU. fue Walter LaGrand, el segundo de dos hermanos alemanes condenados a muerte por matar a un director de banco en 1982 en el sur de Arizona. Le llevó a LaGrand 18 minutos morir en 1999.

¿QUIÉN ES EL PRESO?

Smith fue uno de los dos hombres condenados por el asesinato por encargo de la esposa de un predicador en 1988. Los fiscales dijeron que Smith y el otro hombre fueron pagados con $1,000 cada uno por matar a Elizabeth Sennett en nombre de su esposo, quien estaba profundamente endeudado y quería cobrar el dinero del seguro.

¿HAY RECURSOS LEGALES?

La cuestión de si la ejecución puede proceder terminará ante la Corte Suprema de los Estados Unidos. El 11º Tribunal de Apelaciones de EE. UU. escuchó argumentos el viernes a favor de la petición de Smith para bloquear la ejecución. Después de que el tribunal decida, cualquiera de las partes podría apelar. Smith ha argumentado que los procedimientos propuestos por el estado violan la prohibición de castigos crueles e inusuales. También ha argumentado que Alabama violó sus derechos procesales al programar la ejecución cuando tiene apelaciones pendientes y que la máscara facial interferirá con su capacidad de rezar. En un caso separado, Smith argumenta que sería una violación de la prohibición constitucional de castigos crueles e inusuales para el estado hacer un segundo intento de ejecutarlo después de que ya sobrevivió a un intento de ejecución. Los abogados de Smith pidieron a la Corte Suprema de EE. UU. el viernes que detuviera la ejecución para considerar esa cuestión.

¿QUÉ ESTÁ EN JUEGO POTENCIALMENTE?

La inyección letal es el método de ejecución más comúnmente utilizado en los Estados Unidos, pero los estados con pena de muerte a veces han tenido dificultades para obtener los medicamentos necesarios u otros problemas al conectar las líneas intravenosas. Si la ejecución de Alabama sigue adelante, otros estados podrían buscar comenzar a usar gas nitrógeno. Si la ejecución es bloqueada por el tribunal o fracasa, podría detener o reducir la búsqueda del gas nitrógeno como método alternativo de ejecución.

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