Evaluación reciente de la EPA muestra poco cambio en la contaminación por nitrógeno en ríos y arroyos

Ríos contaminados: alimentan la zona muerta, nutren el racimo. Según una evaluación reciente de la Agencia de Protección Ambiental, los ríos y arroyos de la nación siguen obstinadamente contaminados con nutrientes que contaminan el agua potable y generan una gigantesca zona muerta para la vida acuática en el Golfo de México. Es un problema difícil que se concentra en regiones agrícolas que desembocan en el río Mississippi. Más de la mitad de las millas de la cuenca de los ríos y arroyos tenían malas condiciones para el nitrógeno y el fósforo de los fertilizantes que se filtran en los cuerpos de agua, encontró la agencia.

Este es un problema que se espera que sea cada vez más difícil de controlar a medida que el cambio climático produce tormentas más intensas que hacen llover en el Medio Oeste y el Sur. Estas fuertes lluvias inundan los campos agrícolas, recogen fertilizantes comerciales y los llevan a los ríos cercanos.

La evaluación se basa en muestras recopiladas en 2018 y 2019 y permite a los expertos comparar las condiciones de los ríos con rondas anteriores de muestreo, aunque se utilizaron diferentes sitios de muestreo. Lleva años recopilar los resultados y publicar el informe, que es la evaluación más completa de la salud de los ríos y arroyos de la nación. Los niveles de fósforo disminuyeron ligeramente, mientras que los niveles de nitrógeno prácticamente se mantuvieron iguales.

Alrededor de la mitad de todas las millas de ríos presentaban malas condiciones para caracoles, gusanos, escarabajos y otras especies de fondo que son un importante indicador de la salud biológica del río. Alrededor de un tercio también fueron calificados como malas condiciones para los peces según la diversidad de especies.

Cuando la contaminación de nutrientes fluye hacia el Golfo de México, estimula el crecimiento de bacterias que consumen oxígeno. Esto crea una llamada “zona muerta”, una vasta área donde es difícil o imposible que sobrevivan los animales marinos, con fluctuaciones que van desde el tamaño de Rhode Island hasta el tamaño de Nueva Jersey, según Nancy Rabalais, profesora de oceanografía y estudios de humedales en la Universidad Estatal de Luisiana.

Esto impacta la productividad de la pesca comercial y la vida marina en general, pero la contaminación de nutrientes también está dañando aguas arriba. Demasiado nitrato en el agua potable puede afectar cómo la sangre transporta oxígeno, causando problemas de salud humana como dolores de cabeza, náuseas y calambres abdominales. Puede afectar especialmente a los bebés, a veces provocando el “síndrome del bebé azul”, que hace que la piel tenga un tono azulado.

La EPA estableció el grupo de trabajo sobre hipoxia a fines de la década de 1990 para reducir la contaminación de nutrientes y reducir la zona muerta, pero depende de esfuerzos voluntarios para reducir la contaminación agrícola y no ha reducido significativamente la zona muerta.

Anne Schecinger, directora del Medio Oeste del Grupo de Trabajo Ambiental, dijo que se necesitan nuevas regulaciones, no esfuerzos voluntarios. Dijo que la administración de Biden ha hecho mucho para mejorar el agua potable, pero no lo suficiente para reducir el escurrimiento agrícola.

Debería también haber un enfoque en prevenir el uso excesivo de fertilizantes, ya que alrededor del 30% de los agricultores siguen utilizando más de las cantidades recomendadas de fertilizante en sus campos.

Martin Larsen, un agricultor y técnico en conservación en el sureste de Minnesota, dijo que él y otros agricultores están interesados en prácticas que reduzcan su contaminación de nutrientes. Ha roto su típica rotación de maíz y soja con avena y trébol rojo medio, este último una planta que puede aumentar naturalmente los niveles de nitrógeno en el suelo. Ha podido usar alrededor de la mitad de fertilizante para un cultivo de maíz que sigue a una plantación de trébol en comparación con una rotación de maíz-maíz.

Larsen dijo que desde que las regulaciones son tan impopulares, se debería hacer más para incentivar mejores prácticas. Por ejemplo, dijo que las compañías podrían cambiar la composición del alimento que usan para los animales, dando a los agricultores la oportunidad de plantar algunos cultivos que usen menos fertilizante. O programas gubernamentales que hagan más para subsidiar cosas como los cultivos de cobertura.

Con información de AP.

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