Perspectiva económica de los estadounidenses: la inflación se desacelera y los salarios superan los precios

WASHINGTON (AP) — Después de un período extendido de pesimismo, los estadounidenses están empezando a sentirse mejor con respecto a la inflación y la economía, una tendencia que podría mantener el gasto del consumidor, impulsar el crecimiento económico y potencialmente afectar la fortuna política del presidente Joe Biden.

Un índice de sentimiento del consumidor de la Universidad de Michigan ha aumentado en los últimos dos meses de forma más pronunciada desde 1991. Una encuesta realizada por el Banco de la Reserva Federal de Nueva York encontró que las expectativas de inflación de los estadounidenses han alcanzado su punto más bajo en casi tres años. Y la misma encuesta, publicada la semana pasada, encontró que la proporción de personas que esperan que sus finanzas mejoren en un año está en su nivel más alto desde junio de 2021.

Los economistas dicen que los consumidores parecen estar respondiendo a la inflación que disminuye de manera constante, ingresos más altos, precios más bajos de la gasolina y un mercado de valores en alza. La inflación ha caído desde un pico de alrededor del 9% en junio de 2022 al 3.4%. Según la medida de precios preferida por la Reserva Federal, la inflación ha alcanzado el objetivo anual del 2% de la Fed cuando se mide durante los últimos seis meses.

Además, los cheques de pago han superado la inflación en el último año, lo que alivia la adaptación de los estadounidenses a un mayor costo de vida. Los ingresos semanales para el trabajador típico, a medio camino entre los empleados con ingresos más altos y más bajos, aumentaron un 2.2% el año pasado después de ajustarse por la inflación, según informó el gobierno la semana pasada. Según esa medida, el pago ajustado por inflación es un 2.5% más alto que antes de la pandemia.

“Aunque la caída de la inflación tomó bastante tiempo en verse reflejada en el sentimiento del consumidor, parece que finalmente las buenas noticias están llegando”, dijo Grace Zwemmer, analista de Oxford Economics.

Incluso con la desaceleración constante de la inflación, los precios todavía son casi un 17% más altos de lo que eran hace tres años, una fuente de descontento para muchos estadounidenses. Aunque algunos productos individuales están volviéndose menos costosos, es probable que los precios generales sigan estando bastante por encima de sus niveles anteriores a la pandemia.

Esta dicotomía, una rápida caída en la inflación con un costo de vida todavía elevado, probablemente establecerá una pregunta clave en la mente de los votantes, muchos de los cuales todavía están sintiendo los efectos financieros y psicológicos persistentes del peor episodio de inflación en cuatro décadas. ¿Qué pesará más en las elecciones presidenciales: la caída dramática de la inflación o el hecho de que la mayoría de los precios son mucho más altos que hace tres años?

Considere el precio de los alimentos, uno de los artículos que la gente encuentra con más frecuencia. La inflación de comestibles ha caído desde un pico de 13.5% interanual en agosto de 2022 a solo 1.3%. Sin embargo, una cesta típica de alimentos todavía cuesta un 20% más que en febrero de 2021, justo antes de que la inflación comenzara a acelerarse. En promedio, los precios del pollo han subido un 25%. Lo mismo ocurre con el pan. La leche es un 18% más cara de lo que era antes de la pandemia.

El costo de alquilar un apartamento también ha aumentado y sigue subiendo más rápido que antes de la pandemia. Los costos de alquiler han aumentado un 6.5% con respecto al año anterior, casi el doble del ritmo previo a la pandemia. En su pico a principios de 2023, los alquileres aumentaban casi un 9% anualmente.

Los costos significativamente más altos de necesidades como alimentos y alquiler siguen representando una carga pesada para personas como Romane Marshall, un ingeniero de software de 30 años que vive en las afueras de Atlanta.

A finales de 2020, Marshall tomó clases de programación informática para tratar de avanzar más allá de los trabajos de almacén y servicio al cliente que había tenido anteriormente. Cuando fue contratado por una firma de consultoría de servicios profesionales en abril de 2021, estaba “extasiado”. Después de completar un programa de aprendizaje el año siguiente, su salario aumentó de $50,000 a $60,000.

Sin embargo, sus gastos seguían aumentando también. Cuando se mudó a un apartamento nuevo para estar más cerca de su trabajo ya que su empresa cambió de trabajo remoto a tiempo parcial, su alquiler se duplicó a $1,475 al mes, desde los $700 que pagaba por una habitación en la casa de un amigo.

Marshall dice que su factura de comestibles típica ahora es de alrededor de $120 a $130, en comparación con solo $70 a $80 hace tres años. Para mantener bajos sus costos de electricidad, solo enciende el calor en su apartamento ocasionalmente.

“Ha habido algunos cambios positivos, solo que las cosas se volvieron costosas”, dijo. “Lo único que noto es que el precio de la comida todavía es alto.”

Algunos estadounidenses tienen una perspectiva más optimista ahora. La contratación se ha mantenido sólida, con la tasa de desempleo por debajo del 4% durante casi dos años, el período más largo desde la década de 1960.

Dana Smith, desarrolladora de software, dice que es optimista de que la economía está mejorando. Tanto él como su esposa han recibido aumentos de sueldo que han ayudado a compensar los aumentos de precios de los últimos tres años.

Smith, de 40 años, vive en Matthews, Carolina del Norte, a unos 30 minutos de Charlotte, donde él y su esposa compraron una casa hace unos tres años. Desde entonces, ha aumentado su valor en un 30%, aumentando la riqueza de su hogar.

“Mi percepción”, dijo, “es que la economía está mejorando cada vez más”.

El creciente optimismo del público sobre la economía podría apuntar a un nuevo entusiasmo por la candidatura de Biden este año, después de que la debilidad en las encuestas ha definido gran parte de su tiempo en el cargo. Sin embargo, Ryan Cummings, economista que ha analizado la confianza del consumidor y cómo se ve afectada por las opiniones políticas, advirtió que la política podría limitar cuánto puede mejorar el sentimiento público.

Las perspectivas económicas de los estadounidenses, dijo, están siendo impulsadas cada vez más por partidismos políticos en lugar del desempeño subyacente de la economía.

“A medida que avanza la elección”, dijo Cummings, “y queda claro que la carrera de 2024 será Trump vs. Biden, es probable que los republicanos aumenten su pesimismo más que el sentimiento democrático aumenta, lo que disminuirá el sentimiento, independientemente de los fundamentos económicos.”

La encuesta de la Universidad de Michigan encontró que el sentimiento del consumidor entre los demócratas aumentó un 11.8% en enero, el segundo aumento más grande de este tipo registrado. (El mayor aumento entre los demócratas se produjo inmediatamente después de la victoria presidencial de Biden en 2020.)

Muchos estadounidenses podrían seguir prefiriendo que el gobierno tome medidas no solo para frenar la inflación, sino también para intentar reducir los precios generales a los niveles anteriores a la pandemia. En un estudio clásico de 1997, el economista ganador del Premio Nobel Robert Shiller encontró que dos tercios de los encuestados estaban de acuerdo en que el gobierno debería intentar revertir un aumento del 20% en los precios.

Sin embargo, los economistas advierten uniformemente que cualquier intento de hacerlo requeriría una debilitación significativa de la economía, resultante de fuertes aumentos de las tasas de interés por parte de la Fed o aumentos de impuestos. La consecuencia probable podría ser una recesión que costaría millones de empleos.

David Andolfatto, economista de la Universidad de Miami y ex economista de la Fed, dijo que es mejor que los salarios aumenten con el tiempo para permitir que las personas se adapten a precios más altos.

“El costo de vida es más alto, los salarios son más altos”, dijo. “Sigamos adelante. No hay necesidad de que (el gobierno) vuelva a bajar el nivel de precios. Sería demasiado doloroso.”

Claudia Sahm, fundadora de Sahm Consulting y también ex economista de la Fed, reconoció que “la gente está enojada” por los precios más altos.

“Pero luego, la próxima pregunta es, ¿puede pagarlo?”, preguntó. “No todo el mundo puede responder afirmativamente a esa pregunta. Pero con el tiempo, cada vez más personas podrán hacerlo.”

AP Writer Josh Boak contributed to this report from Washington.

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